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Elefantes de guerra en la historia asiática

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Elefantes como combatientes

Elefante indio de guerra persigue a la caballería. traveler1116 a través de Getty Images

Durante miles de años, los reinos e imperios del sur de Asia, desde Persia hasta Vietnam, han utilizado elefantes de guerra. Los mamíferos terrestres más grandes, los elefantes, también son increíblemente inteligentes y fuertes. Otros animales, en particular los caballos y, a veces, los camellos, se han utilizado durante mucho tiempo como transporte para guerreros humanos en la batalla, pero el elefante es un arma y un combatiente, así como un corcel.

Los elefantes de guerra se toman de las especies asiáticas, en lugar de la sabana africana o las especies de elefantes del bosque. Algunos estudiosos creen que Hannibal pudo haber usado elefantes africanos del bosque para invadir Europa, pero es imposible afirmar definitivamente los orígenes de sus elefantes tanto tiempo después del hecho. Los elefantes del bosque tienden a ser bastante tímidos, y sería difícil entrenarlos para la batalla. El tipo más grande, los elefantes africanos de la sabana, no permiten que los humanos los domestiquen o los monten. Por lo tanto, generalmente ha caído al elefante asiático de altura media y colmillo más corto para ir a la guerra.

Por supuesto, cualquier elefante razonable se volvería y huiría del ruido y la confusión de una batalla. ¿Cómo fueron entrenados para meterse directamente en la refriega? Primero, dado que cada elefante tiene una personalidad distinta, los entrenadores seleccionaron a los individuos más agresivos y combativos como candidatos. Estos eran generalmente hombres, aunque no siempre. Se usarían animales menos agresivos para transportar suministros o proporcionar transporte de tropas, pero se mantendrían alejados de las líneas del frente.

Los manuales de entrenamiento indios relatan que a los aprendices de elefantes de guerra se les enseñó a moverse en patrones serpentinos y a pisotear o empalar muñecos de paja. También fueron ligeramente pinchados con espadas o lanzas mientras la gente gritaba y golpeaba tambores cerca, para acostumbrarlos al ruido y la incomodidad de la batalla. Los entrenadores de Sri Lanka matarían a los animales frente a los elefantes para acostumbrarlos al olor de la sangre.

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Elefantes de guerra en Asia

Un príncipe birmano en un elefante blanco ataca Kanchanaburi, Tailandia. Martin Robinson a través de Getty Images

Los registros de elefantes en guerra datan de aproximadamente 1500 a. C. en Siria. La dinastía Shang en China (1723-1123 a. C.) también los utilizó, aunque la fecha exacta de esta innovación no está clara.

Los elefantes han jugado un papel clave en numerosas batallas asiáticas. En la Batalla de Gaugamela, el ejército persa aqueménida tenía quince elefantes de guerra entrenados por los indios en sus filas mientras se enfrentaba a Alejandro Magno. Según los informes, Alexander hizo ofrendas especiales al Dios del miedo la noche antes de que su ejército saliera a enfrentar a las enormes bestias. Desafortunadamente para Persia, los griegos vencieron su miedo y derribaron el Imperio aqueménida en 331 a. C.

Este no sería el último roce de Alejandro con paquidermos. En la Batalla de Hydaspes en 326 a. C., la cúspide de la carrera de Alejandro, derrotó a un ejército de Punjabi que incluía 200 elefantes de guerra. Quería ir más al sur hacia la India, pero sus hombres amenazaron con amotinarse. Habían escuchado que el próximo reino del sur tenía 3.000 elefantes en su ejército, y no tenían intención de enfrentarse a ellos en la batalla.

Mucho más tarde, y más al este, se dice que la nación de Siam (Tailandia) "ganó su libertad a lomos de elefantes" en 1594 CE. Tailandia estaba ocupada por los birmanos en ese momento, que también tenían elefantes, naturalmente. Sin embargo, un inteligente comandante tailandés, el rey Naresuan de Ayutthaya, desarrolló una estrategia de mantener a los elefantes en reserva dentro de la jungla, luego fingió retirarse para atraer al enemigo. Una vez que las tropas birmanas estuvieran al alcance, los elefantes saldrían corriendo detrás de la árboles para abrumarlos.

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Usos modernos para los elefantes de guerra

Batería de elefante en Birmania, 1886. ¡El ojo de este elefante está muy extraño! Archivo Hulton / Getty Images

Los elefantes de guerra continuaron luchando junto a los humanos en los siglos XIX y XX. Los británicos pronto adoptaron las criaturas útiles en sus ejércitos coloniales en el Raj indio y Birmania (Myanmar). A finales de 1700, el ejército de la Compañía Británica de las Indias Orientales incluía 1.500 elefantes de guerra. Los elefantes transportaron tropas y suministros británicos por la India durante la rebelión de los cipayos de 1857. También sacaron piezas de artillería y llevaron municiones.

Los ejércitos modernos tendían a usar a los animales menos como tanques vivos en el fragor de la batalla, y más para el transporte y la ingeniería. Durante la Segunda Guerra Mundial, los británicos usaron elefantes en el sur de Asia para ayudar a construir puentes de troncos y carreteras para el transporte de camiones. Los elefantes entrenados en la tala fueron especialmente útiles para proyectos de ingeniería.

Durante la Guerra de Vietnam, que es el último ejemplo conocido de elefantes utilizados en la guerra, las guerrillas vietnamitas y laosianas utilizaron elefantes para transportar suministros y soldados a través de la selva. Los elefantes incluso caminaron por el sendero de Ho Chi Minh con armas y municiones. Los elefantes eran un medio de transporte tan efectivo a través de bosques y pantanos que la Fuerza Aérea de los EE. UU. Los declaró un objetivo aprobado para los bombardeos.

Afortunadamente, en los últimos 40 años o más, los humanos no han impresionado a los elefantes al servicio como combatientes en nuestras guerras. Hoy, los elefantes están librando una guerra propia: una lucha para sobrevivir contra la disminución de los hábitats y los cazadores furtivos sedientos de sangre.