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Batalla de St Vith, 18-23 de diciembre de 1944

Batalla de St Vith, 18-23 de diciembre de 1944


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Batalla de St Vith, 18-23 de diciembre de 1944

La batalla de St Vith (18-23 de diciembre de 1944) fue una acción dilatoria al principio de la batalla de Bulge que negó a los alemanes el acceso a una parte clave de la red de carreteras en las Ardenas y les impidió trasladar al Sexto Ejército Panzer hacia el sur. una vez que fracasó su propio ataque a Elsenborn Ridge.

St Vith en realidad no se encontraba en ninguna de las "rollbahn", las principales rutas asignadas a los dos ejércitos panzer. El Sexto Ejército Panzer debía pasar al norte de St. Vith, y el Quinto Ejército Panzer al sur. Sin embargo, una vez que las principales columnas blindadas estaban en movimiento, las carreteras que atravesaban St. Vith habrían sido rutas de suministro esenciales. Por lo tanto, la ciudad era uno de los objetivos iniciales de von Manteuffel y se esperaba que cayera el 18 de diciembre o poco después. Las carreteras de St. Vith se volvieron más importantes después del dramático fracaso del Sexto Ejército Panzer para lograr la mayoría de sus objetivos iniciales. El hecho de no despejar el Elsenborn Ridge significó que tres de los cinco rollbahn asignados a los hombres de Dietrich fueron bloqueados y el cuarto quedó expuesto al fuego de artillería estadounidense desde el norte.

Preliminares

Cuando los alemanes atacaron el 16 de diciembre, la línea del frente al este de St. Vith corría a lo largo del Schnee Eifel, una cadena de colinas al otro lado de la frontera alemana, donde los aliados habían logrado penetrar el Muro Occidental. Esta área fue defendida por la 106.a División, una división recién llegada que acababa de tomar su nueva posición. Dos de los tres regimientos de infantería de la división estaban apostados en el Schnee Eifel, y el tercero más al sur. El Schnee Eifel era un saliente peligrosamente expuesto en la línea aliada, una situación que solo empeoró por la decisión de dejar la Brecha de Losheim casi indefensa: solo 800 hombres del 18 ° Escuadrón de Caballería del 14 ° Grupo de Caballería estaban en esa ruta clave de invasión. A la derecha, la línea estaba sostenida por los experimentados de la 28ª División, muy mutilada.

En el lado alemán, el ataque a St. Vith sería llevado a cabo por el flanco derecho del Quinto Ejército Panzer del general von Manteuffel. Así como La Brecha de Losheim era un límite de cuerpo para los estadounidenses, era un límite del ejército para los alemanes, y el Sexto Ejército Panzer al norte tenía acceso a la mayor parte de la brecha. A Manteuffel se le dio el espacio suficiente para el flanco norte de una unidad de doble filo alrededor del Schnee Eifel. El plan era atacar por ambos flancos, reunirse en Schonberg para cortar la 106ª y luego lanzarse hacia el oeste hacia St. Vith.

Más al sur, el 58 ° Cuerpo Panzer de Manteuffel debía atacar a la 28 ° División de los EE. UU. Al este del río Our, correr hacia el río Cleif y abrir el camino para que la 116 ° División Panzer se adentrara en la brecha entre St. Vith y Bastogne.

16 de diciembre

En el flanco norte, el 14º Grupo de Caballería se vio rápidamente obligado a retirarse, abriendo la Brecha de Losheim. El ala derecha de Manteuffel pudo avanzar hasta que la artillería se detuvo alrededor de Auw, a nueve millas al este de St. Vith. El general Alan Jones, comandante del 106 ° de Infantería, no sabía que la caballería se había ido, por lo que envió un batallón de reserva para reforzar su ala derecha y otro para apoyar los combates en Auw. Esta segunda unidad permitió que la artillería de campaña de Auw se retirara a St. Vith.

Más al sur, el ataque alrededor del flanco sur del Schnee Eifel fue costoso, ya que los alemanes se detuvieron a dos millas de su punto de partida después de la lucha callejera en Bleialf, cuatro millas al sur de Auw.

Al final del día, los comandantes de la 106.a División no estaban demasiado alarmados, habían combatido los ataques directamente contra su frente, pero pidieron refuerzos. El VIII Cuerpo acordó enviar un comando de combate blindado que se había retirado de un ataque a las represas de Roer, luego, en la noche del 16 de diciembre, prometió que la 7.a División Blindada, que había recibido la orden de ir a las Ardenas, los alcanzaría temprano el próximo día. día. Esto resultaría demasiado optimista, ya que la división pronto se atascaría en el tráfico que se retiraba del este.

Más al sur, el ataque del 58º Cuerpo fue detenido por el 112º Regimiento de Infantería de los Estados Unidos. Como resultado, Manteuffel ordenó al 116º Panzer que enviara un batallón de Panzer IV al sur para cruzar un puente que había sido capturado en ese sector y luego avanzar hacia el norte por el lado estadounidense del Our.

En el frente del 47º Cuerpo, los alemanes se infiltraron a través del Our por la noche, pero fueron detenidos por la obstinada resistencia estadounidense en Holtzthum y Consthum y una serie de otras aldeas fortificadas. El 112.º Regimiento de Infantería finalmente pudo retrasar a los alemanes durante dos días, y no cruzaron el Clerf, uno de sus objetivos durante el primer día, hasta el 18 de diciembre.

17 de diciembre

De la noche a la mañana, los alemanes habían subido refuerzos en ambos flancos del Schnee Eifel, y al final del día las dos alas del ataque alemán se habían reunido. Como resultado, entre 8.000 y 9.000 soldados estadounidenses quedaron atrapados en el Schnee Eifel. Se vieron obligados a rendirse dos días después, después de que todas las esperanzas de ser rescatados se habían esfumado y se estaban quedando sin suministros, en lo que se convirtió en la mayor rendición de las tropas estadounidenses durante toda la campaña de 1944-45. Sin embargo, incluso este éxito frenó a los alemanes, lo que les dio tiempo a los estadounidenses para organizar una defensa adecuada de St. Vith.

La vanguardia del Comando de Combate B de la 7ª División Blindada llegó a Vielsalm, a nueve millas al oeste de St. Vith, alrededor de las 11 de la mañana. En este punto, su misión era avanzar hacia el este a través de St Vith hasta Schonberg, seis millas más al este, en un intento de rescatar a los dos regimientos de la 106.a División atrapados en el Schnee Eifel. Sin embargo, el progreso hacia el este fue increíblemente lento, ya que los tanques tuvieron que intentar moverse contra el flujo de tropas que se movían hacia el oeste. Esto incluyó algunas tropas derrotadas que huían de la batalla, pero también artillería que se movía fuera del área de peligro hacia nuevas posiciones. Como resultado, los tanques líderes no llegaron a St. Vith hasta el 17 de diciembre a última hora.

Afortunadamente para los estadounidenses, la mayoría de los alemanes no estaban en condiciones de aprovechar el caos en St. Vith el 17 de diciembre. Solo Peiper, cuyo grupo de trabajo estaba empujando más allá de la ciudad hacia el norte, podría haber sido capaz de capturarla, pero su atención estaba en el guión hacia el oeste (incluso si hubiera tomado St. Vith, el resultado final probablemente solo habría sido para mover la batalla que se avecina unas millas más al oeste, tal vez a Vielsalm). Durante la noche comenzaron a llegar más defensores a la ciudad, incluido el 424º regimiento de la 106ª División y el mando de combate de la 9ª División Acorazada. Durante la noche llegó el resto de la 7ª División Blindada. Los estadounidenses finalmente enviarían 22.000 hombres a la batalla de St. Vith, y la mayoría estaban en su lugar a fines del 17 de diciembre.

La defensa de San Vith

18 de diciembre

En la mañana del 18 de diciembre, los estadounidenses habían establecido un perímetro defensivo curvo que se extendía por unas quince millas, con St. Vith en el extremo norte de la línea. La forma curva de esta línea le valió el nombre de "St. Vith Horseshoe '. El flanco norte de la herradura, desde St. Vith al oeste hasta Poteau, fue defendido por la 7a División Blindada, mientras que el flanco oriental, desde St. Vith al sur hasta Burg-Reuland y luego al oeste hasta Huldange fue defendido por una fuerza mixta que contenía CCB de el 9º Blindado, el 424º de infantería de la 106ª División y el 112º de Infantería de la 28ª División. El flanco derecho estaba en manos de una serie de unidades improvisadas, tan al oeste como Cherain. Sin embargo, la 116.a División Panzer estaba a punto de avanzar más allá de esta área en dirección noroeste.

La defensa de toda la bolsa fue comandada por el general Robert W. Hasbrouck (después de cierta confusión sobre cuál de los generales en el área debería estar al mando), comandante del 7 ° Blindado, con el general Bruce C. Clarke, comandante del Combate de la división. Comando B, a cargo en St. Vith.

Clarke rápidamente se dio cuenta de que los alemanes estaban apuntando a una penetración profunda, por lo que decidió llevar a cabo una retirada de combate, utilizando "tácticas de golpe y retirada". Su opinión era que si retrocedía una milla o dos todos los días, estaba interrumpiendo con éxito el plan general alemán. Sus acciones ayudaron a convencer a von Manteuffel de que St. Vith estaba defendida por una fuerza mucho mayor y le permitió mantener la ciudad hasta el 23 de diciembre.

Los alemanes lanzaron cuatro ataques separados en el nuevo perímetro el 18 de diciembre, golpeando a lo largo de la línea. Sin embargo, sus ataques no fueron terriblemente fuertes, principalmente porque muchas de sus tropas de apoyo clave estaban atrapadas en atascos de tráfico más al este. Hasbrouck pudo mover sus tropas para hacer frente a cada amenaza, cada vez infligiendo grandes pérdidas a los alemanes.

19 de diciembre

El 19 de diciembre fue una especie de repetición del día anterior, con los alemanes llevando a cabo una serie de ataques de fuerza menor, cada uno de los cuales fue rechazado. Los estadounidenses se vieron impulsados ​​aún más por la llegada del 112º Regimiento de Infantería de la 28ª División, que se retiraba del Our.

En este punto, el mayor peligro para los defensores de St. Vith era que los flanqueaban de norte a sur. En el norte, el grupo de trabajo de Peiper estaba un poco hacia el noroeste, aunque su enfoque todavía estaba en el empuje hacia el oeste, y ya estaba peligrosamente aislado. La mayor amenaza llegó en el sur, donde por la noche la 116.a División Panzer había llegado a Houffalize, a poco más de diecisiete millas al suroeste de St. Sin embargo, una vez más, el enfoque de esta unidad estaba en el empuje hacia el oeste, y se desperdició un día completo. ya que no pudieron encontrar un camino sobre el oeste de Ourthe.

20 de diciembre

El 20 de diciembre fue otro día de ataques alemanes limitados en St. Vith, ya que las tres unidades involucradas - la 62ª y 18ª Divisiones Volksgrenadier y la Brigada Führer Begleit - consiguieron el permiso. El general Remer, comandante de la Brigada Fuhrer Begleit, intentó un ataque a pequeña escala en el flanco norte, pero fracasó a costa de cuatro Panthers. En el este, la 18.ª División Volksgrenadier intentó unirse hacia la estación de tren de St. Vith, pero fue repelida por el fuego de artillería pesada que la alcanzó cuando se reunió. Hacia el sur, el 62º Volksgrenadiers intentó avanzar hacia Grufflange y Maldingen, que ahora formaban el flanco sur después de que los estadounidenses se habían retirado hacia el norte en mejores posiciones. Los alemanes fueron alcanzados por fuego de artillería antes de que hubieran identificado la nueva línea estadounidense y el ataque fracasó con grandes pérdidas.

Por la noche, los alemanes estaban finalmente en posición de organizar un gran ataque para el día siguiente.

El 20 de diciembre también llegó Montgomery al cuartel general del Primer Ejército para tomar el mando al norte de Bulge. Aprobó en gran medida las órdenes de Hodges, pero sugirió retirarse de St. Vith y Eisenborn Ridge para despejar el campo de batalla: St. Vith porque era un saliente peligroso y Eisenborn porque formaba una esquina cerrada en la línea del frente estadounidense. Hodges y su personal argumentaron en contra de estos movimientos, y Montgomery les permite salirse con la suya.

Para el 20 de diciembre, la 82.a Aerotransportada se había concentrado en Werbomont, para actuar como una barrera si el campo de batalla de Peiper había logrado avanzar más hacia el oeste. En este punto, Peiper se había quedado sin combustible y estaba atrapado en La Gleize, cinco o seis millas al este. Parte del 82nd Airborne se usó para eliminar el último punto de apoyo de Peiper al sur del río Ambleve, mientras que el resto fue empujado hacia el este hasta el Salm, tomando una nueva línea desde Trios Ponts en el norte, al sur por el río hacia Vielsalm y luego al oeste por un tiempo. pocas millas. Su función principal en este punto era bloquear cualquier esfuerzo del resto de la 1ª División Panzer SS para llegar a Peiper, pero también formaban el único enlace terrestre con la herradura de St. Vith. Una patrulla de los paracaidistas que avanzaban hizo contacto con el flanco occidental del 7º Blindado. Sin embargo, todavía había una brecha de cinco millas entre los paracaidistas más al sur y el extremo suroeste de la herradura de St. Vith, que todavía tenía un lado occidental completamente abierto.

21 de diciembre

El 21 de diciembre, los alemanes habían superado finalmente los atascos masivos de tráfico más al este y pudieron atacar con parte de las dos divisiones de infantería y la brigada panzer (aunque la Brigada Führer Begleit parece haber jugado un papel bastante menor en el ataque). El ataque comenzó con un bombardeo de artillería a las 11 de la mañana y se prolongó durante todo el día.

El ataque no empezó bien. En el norte, Remer ignoró sus órdenes de atacar al sur desde Neider-Emmels directamente hacia St. Vith y en su lugar decidió atacar en Rodt, dos millas y media al oeste. Este ataque fue detenido por la artillería estadounidense, por lo que lo reemplazó con una gran incursión. La fuerza de asalto logró entrar en la ruta de suministro estadounidense desde St. Vith a Vielsalm, y capturó varios vehículos. Sin embargo, los alemanes avanzaron más al sur, y cuando estuvieron listos para regresar a la brigada, los estadounidenses se habían despertado y tuvieron que abandonar la mayoría de los vehículos capturados.

Hacia el sur, un batallón de la 62.a División Volksgrenadier atacó en los bosques al este de Grufflange, pero a pesar de hacer algunos avances iniciales, pronto se vieron obligados a retroceder.

El ataque principal se produjo en St. Vith. La 18ª División Volksgrenadier debía atacar desde el norte y parte de la 62ª División Volksgrenadier desde el este. Este segundo ataque golpearía a un grupo de trabajo comandado por el teniente coronel William Fuller, que estaba defendiendo el área entre las carreteras que se dirigían al noreste a Bullingen y al este a Prum. Este ataque fue apoyado por un bombardeo de artillería pesada. El ataque principal comenzó alrededor de las 16:00, pero se detuvo después de una hora mientras los alemanes se reorganizaban. Hacia el 2000 volvieron a atacar, esta vez enfocándose en la carretera Prum (también llamada carretera Schonberg). Esta vez la línea americana se rompió y los alemanes pudieron entrar en St. El general Clarke se dio cuenta de que la ciudad estaba perdida, y alrededor de las 21:30 ordenó a las tropas restantes en St. Vith que se retiraran a una nueva línea al oeste de la ciudad.

Hacia el noroeste, la 82.a Aerotransportada luchó contra un intento de la 1.a División Panzer SS de cruzar el Salm en Trois Ponts,

22 de diciembre

A principios del 22 de diciembre, el alto mando estadounidense todavía quería intentar mantener la posición al oeste de St. La pérdida de la ciudad en sí no había alterado realmente la situación, pero se estaba desarrollando una crisis separada en el sur, donde El oficial alemán capturado había revelado que la 2.ª División Panzer SS se dirigía en esa dirección. Si esto fuera cierto, el flanco sur de la herradura pronto colapsaría, por lo que el general Ridgway, comandante del XVIII Cuerpo Aerotransportado, que ahora estaba al mando general en St. Vith, ordenó a los defensores que se retiraran a una nueva posición.

El general Ridgway quería organizar una nueva posición defensiva de unas diez millas de ancho, desde St. Vith hasta Vielsalm. Este "huevo de ganso fortificado" sería sostenido por las fuerzas de Hasbrouck y suministrado desde el aire. La 82a Aerotransportada mantendría el área al oeste del río Salm hasta que se pudiera organizar una fuerza de socorro. A Hasbrouck no le gustó la idea y quiso retirarse, creyendo que su división sería aniquilada si no se le permitía retirarse. Afortunadamente para los estadounidenses, las unidades alemanas que habían tomado St. Vith necesitaban la mayor parte del 22 para reorganizarse. Sin embargo, hacia el norte, Remer logró obligar a los estadounidenses a retirarse hacia el sur.

En este punto, Montgomery intervino y anuló a Ridgway. Se ordenó a los defensores de St. Vith que se retiraran, y Montgomery declaró que “pueden regresar con todo honor. Vuelven a las posiciones más seguras. Hicieron un espectáculo maravilloso ”.

Hacia el norte, la 1ª División Panzer SS hizo otro intento de cruzar el Salm, pero una vez más la 82ª Aerotransportada los detuvo, manteniendo abierta la ruta de escape.

23 de diciembre

La retirada comenzó temprano el 23 de diciembre, luego de que una ola de frío congelara los caminos embarrados, facilitando el movimiento. Afortunadamente, el "huevo de gallina" aún no se había aislado por completo, y los estadounidenses todavía tenían una brecha de 3,000 yardas de ancho (poco más de una milla y media) que conducía a puentes sobre el Slam en Vielsalm y Salmchateau. Un intento de retirarse al amparo de la oscuridad en la noche del 22 al 23 de diciembre fracasó; tomó demasiado tiempo poner los planes en su lugar, y cuando la retirada debía comenzar a las 0200, los alemanes estaban atacando. Este ataque se desvaneció después de un par de horas, y la retirada finalmente comenzó justo después de las 0600. La retirada tardó la mayor parte del día en completarse, y los estadounidenses estuvieron bajo ataque la mayor parte del tiempo. Sin embargo, al final del día, la mayoría de las tropas estadounidenses habían vuelto a cruzar los puentes y los puentes volaron. El general Clarke fue uno de los últimos hombres en dejar el "huevo". Sus tropas no tuvieron mucho descanso, ya que pronto tuvieron que regresar a la línea, pero ya habían jugado un papel importante en la derrota del ataque alemán. La fuga se completó justo a tiempo: la 2.a División Panzer SS estaba de hecho en el área, y sus fuerzas avanzadas atacaron en Salmchateau al final del día, ayudando a aislar la última columna estadounidense.

Conclusión

Los defensores de St. Vith habían perdido a 8.000 de los 22.000 hombres involucrados en la batalla, pero habían mantenido el centro de la línea durante una semana entera, restringiendo a los alemanes a dos estrechos pasillos. Esto se combinó con la exitosa defensa de Elsenborn Ridge y Bastogne para sacar todo el impulso del ataque alemán. Una vez que se despejaron las carreteras a través de St. Vith, los alemanes pudieron conseguir que más de sus divisiones blindadas participaran en la lucha, pero para entonces los estadounidenses estaban preparados para ellos y habían creado una nueva línea defensiva hacia el oeste y el noroeste. de la vieja herradura de St. Vith que se empujó hacia atrás, pero nunca se rompió.


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