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Seguridad de tuberías

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Las tuberías proporcionan un conducto de transporte, por encima o por debajo del suelo, para productos peligrosos a un costo considerablemente menor que los medios alternativos por carretera o ferrocarril. Sin embargo, ¿pueden considerarse las tuberías una forma segura de transportar estos productos, incluidos el petróleo y el gas natural? Dada la atención actual en proyectos de tuberías de alto perfil como Keystone XL o Northern Gateway, una descripción general de la seguridad de las tuberías de petróleo y gas es oportuna.

Hay 2.5 millones de millas de tuberías que cruzan los Estados Unidos, administradas por cientos de operadores separados. La Administración de Seguridad de Tuberías y Materiales Peligrosos (PHMSA) es la agencia federal responsable de hacer cumplir las regulaciones relacionadas con el transporte de materiales peligrosos por tubería. Según los datos disponibles públicamente recopilados por la PHMSA, entre 1986 y 2013 hubo casi 8,000 incidentes de ductos (por un promedio cercano a los 300 al año), que resultaron en cientos de muertes, 2,300 lesiones y $ 7 mil millones en daños. Estos incidentes suman un promedio de 76,000 barriles de productos peligrosos al año. La mayoría de los materiales derramados consistían en petróleo, líquidos de gas natural (por ejemplo, propano y butano) y gasolina. Los derrames pueden crear daños ambientales significativos y plantear riesgos para la salud.

¿Qué causa los incidentes de tuberías?

Las causas más comunes de incidentes de tuberías (35%) implican fallas en el equipo. Por ejemplo, las tuberías están sujetas a corrosión externa e interna, válvulas rotas, juntas defectuosas o una soldadura deficiente. Otro 24% de los incidentes de tuberías se deben a la ruptura causada por las actividades de excavación, cuando equipos pesados ​​golpean accidentalmente una tubería. En general, los incidentes de tuberías son más comunes en Texas, California, Oklahoma y Louisiana, todos los estados con una considerable industria de petróleo y gas.

¿Son efectivas las inspecciones y multas?

Un estudio reciente examinó a los operadores de tuberías que estaban sujetos a inspecciones estatales y federales, y trató de determinar si estas inspecciones o multas posteriores tuvieron un efecto en la seguridad futura de las tuberías. El desempeño de 344 operadores se examinó para el año 2010. El 17% de los operadores de tuberías informó un derrame, con un promedio de 2,910 barriles (122,220 galones) derramados. Resulta que las inspecciones federales o las multas no parecen aumentar el desempeño ambiental, las violaciones y los derrames son igualmente probables después.

Algunos incidentes notables de la tubería

  • 5 de febrero de 2000. Una falla en el envejecimiento de la tubería fue la causa de un derrame de petróleo crudo de 192,000 galones en el Refugio Nacional de Vida Silvestre John Heinz (Pennsylvania).
  • 19 de agosto de 2000. Un gasoducto de gas natural propiedad de El Paso Natural Gas explotó cerca de Carlsbad, Nuevo México, debido a la corrosión. Doce personas murieron mientras acampaban a 600 pies de la explosión.
  • 4 de octubre de 2001. El icónico oleoducto de Alaska, que está construido sobre el suelo, fue baleado por un hombre intoxicado que condujo a un derrame de petróleo crudo de 285,000 galones.
  • 9 de noviembre de 2004. Debido a una encuesta defectuosa previa a la construcción, los operadores de equipos pesados ​​estaban mal informados sobre la ubicación de un gasoducto en Walnut Creek, California. Cinco trabajadores murieron luego de que una retroexcavadora golpeara la tubería.
  • 26 de julio de 2010. Durante un período de 17 horas, un oleoducto de crudo de 30 pulgadas propiedad de Enbridge Energy filtró más de un millón de galones de petróleo crudo en un afluente del río Kalamazoo en Michigan. Las causas citadas incluyen grietas y corrosión. El petróleo crudo se originó en las arenas bituminosas de Alberta. Los costos de limpieza han superado los $ 1 mil millones.
  • 9 de septiembre de 2010. En San Bruno, California, un gasoducto de gas natural de PG&E explotó y arrasó 38 viviendas. Hubo 8 muertes y muchos resultaron heridos.
  • 9 de febrero de 2011. Durante décadas, una historia de problemas de corrosión y problemas de diseño plagó la red de tuberías de gas natural en Allentown, Pennsylvania. Se han producido varias explosiones desde 1976, que culminaron en una explosión en 2011 que mató a 5 personas y destruyó 8 hogares.
  • 29 de marzo de 2013. La ruptura de una tubería condujo a un espectacular derrame de crudo en un barrio suburbano de Mayflower, Arkansas. Se filtraron más de 5000 barriles de arenas bituminosas.

Fuentes

Stafford, S. 2013. ¿La aplicación federal adicional mejorará el desempeño de las tuberías en los Estados Unidos? The College of William and Mary, Departamento de Economía, Working Paper No. 144.

Stover, R. 2014. America's Dangerous Pipelines. Centro de Diversidad Biológica.

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