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Crecimiento económico: invenciones, desarrollo y magnates

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El rápido desarrollo económico que siguió a la Guerra Civil sentó las bases para la economía industrial moderna de los EE. UU. Una explosión de nuevos descubrimientos e inventos tuvo lugar, causando cambios tan profundos que algunos calificaron los resultados como una "segunda revolución industrial". Se descubrió petróleo en el oeste de Pensilvania. La máquina de escribir fue desarrollada. Los vagones de refrigeración entraron en uso. El teléfono, el fonógrafo y la luz eléctrica fueron inventados. Y en los albores del siglo XX, los automóviles reemplazaban a los vagones y la gente volaba en aviones.

Paralelo a estos logros fue el desarrollo de la infraestructura industrial de la nación. El carbón se encontró en abundancia en las montañas Apalaches desde Pennsylvania hacia el sur hasta Kentucky. Grandes minas de hierro se abrieron en la región del Lago Superior del Medio Oeste superior. Los molinos prosperaron en lugares donde estas dos importantes materias primas podrían reunirse para producir acero. Se abrieron grandes minas de cobre y plata, seguidas de minas de plomo y fábricas de cemento.

A medida que la industria creció, desarrolló métodos de producción en masa. Frederick W. Taylor fue pionero en el campo de la gestión científica a fines del siglo XIX, trazando cuidadosamente las funciones de varios trabajadores y luego ideando formas nuevas y más eficientes para que hicieran su trabajo. (La verdadera producción en masa fue la inspiración de Henry Ford, quien en 1913 adoptó la línea de ensamblaje móvil, con cada trabajador haciendo una tarea simple en la producción de automóviles. En lo que resultó ser una acción con visión de futuro, Ford ofreció un salario muy generoso: - $ 5 por día - para sus trabajadores, lo que les permite a muchos de ellos comprar los automóviles que fabricaron, ayudando a la industria a expandirse).

La "Edad Dorada" de la segunda mitad del siglo XIX fue la época de los magnates. Muchos estadounidenses llegaron a idealizar a estos empresarios que acumularon vastos imperios financieros. A menudo, su éxito consistía en ver el potencial a largo plazo para un nuevo servicio o producto, como lo hizo John D. Rockefeller con el petróleo. Eran competidores feroces, decididos en su búsqueda del éxito financiero y el poder. Otros gigantes además de Rockefeller y Ford incluyeron a Jay Gould, quien ganó su dinero en ferrocarriles; J. Pierpont Morgan, banca; y Andrew Carnegie, acero. Algunos magnates eran honestos de acuerdo con los estándares comerciales de su época; otros, sin embargo, usaron la fuerza, el soborno y la astucia para lograr su riqueza y poder. Para bien o para mal, los intereses comerciales adquirieron una influencia significativa sobre el gobierno.

Morgan, quizás el más extravagante de los empresarios, operaba a gran escala tanto en su vida privada como comercial. Él y sus compañeros jugaron, navegaron en yates, organizaron fiestas lujosas, construyeron casas palaciegas y compraron tesoros de arte europeos. En contraste, hombres como Rockefeller y Ford exhibieron cualidades puritanas. Conservaron los valores y estilos de vida de los pueblos pequeños. Como asistentes a la iglesia, sentían un sentido de responsabilidad hacia los demás. Creían que las virtudes personales podían traer éxito; el suyo era el evangelio del trabajo y el ahorro. Más tarde, sus herederos establecerían las fundaciones filantrópicas más grandes de América.

Mientras que los intelectuales europeos de clase alta generalmente miraban el comercio con desdén, la mayoría de los estadounidenses, que vivían en una sociedad con una estructura de clase más fluida, abrazaron con entusiasmo la idea de hacer dinero. Disfrutaron el riesgo y la emoción de las empresas comerciales, así como los niveles de vida más altos y las recompensas potenciales de poder y la aclamación que trajo el éxito empresarial.

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Este artículo está adaptado del libro "Esquema de la economía de los Estados Unidos" de Conte y Carr y ha sido adaptado con permiso del Departamento de Estado de los Estados Unidos.